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¿Alguna vez se despertarán? Nuevo estudio sobre la conciencia después de una lesión cerebral muestra 'tal vez'

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Lesión cerebral aguda puede provocar daños significativos y pérdida de conciencia, lo que garantiza el soporte vital y la admisión a una unidad de cuidados intensivos. Comienza un complejo viaje hacia la recuperación, que a veces involucra batallas diarias de vida o muerte.

A medida que la agudeza de la lesión potencialmente mortal disminuye y la condición del paciente se estabiliza un poco, el polvo comienza a asentarse. Pero entonces comienzan muchas preguntas.

"¿Alguna vez se despertarán?" es una de las preguntas más comunes y desafiantes que nos hacen las familias que navegan en este viaje emocional en montaña rusa.


También es una de las preguntas más desalentadoras para los equipos de atención. Como en muchas situaciones, la respuesta honesta y tan insatisfactoria debe ser: "No sabemos".

Ambos somos neurólogos especializados en atención neurocrítica, con intereses clínicos y de investigación en daño cerebral agudo y resultados. Pensamos un estudio reciente Proporciona nuevos conocimientos sobre el amplio espectro de estados entre la conciencia y la inconsciencia, y abre posibilidades interesantes para futuras investigaciones, y tal vez para predecir resultados.

¿Cómo tratan los equipos de atención para determinar si alguien está consciente?

Comencemos definiendo concienciao la capacidad de mantener el estado de alerta y de estar atento e interactuar con el entorno. Los médicos instan a los pacientes a seguir instrucciones como "Mueva los dedos de los pies" y "Saca la lengua", para evaluar su nivel de conciencia y delinear los signos de conciencia.

Lo que tradicionalmente se denomina un "comando simple" en realidad requiere un conjunto complejo de funciones cerebrales para poder llevarse a cabo correctamente. La audición debe estar intacta, el significado de los comandos que deben entenderse y procesarse, la planificación de la tarea esperada debe ser puntual y, por último, los nervios que le dicen a los músculos respectivos que se contraigan deben estar funcionando. Se activan diferentes áreas del cerebro. dependiendo de la tarea que se planifica o realiza.


Una herramienta que puede ayudar es un electroencefalogramao EEG, que evalúa las ondas cerebrales. Imágenes cerebrales funcionales, como la resonancia magnética funcional, es otra herramienta utilizada para obtener más información sobre lo que está sucediendo dentro de un cerebro al monitorear el cambio en la actividad de ciertas áreas, especialmente si no se pueden ejecutar tales "comandos simples".

Sin embargo, ninguno de estos medios hasta ahora ha ofrecido una visión granular de lo que está sucediendo exactamente "allí", o incluso si hay alguien atrapado "allí", tan temprano en el curso de una lesión cerebral aguda grave.

¿Alguna vez se despertarán? Nuevo estudio sobre la conciencia después de una lesión cerebral muestra 'tal vez'

Nuevas ideas pueden traer una nueva promesa

En el estudio reciente publicado en el New England Journal of Medicine, médicos de cuidados neurointensivos [médicos que atienden a pacientes con lesiones cerebrales en cuidados intensivos] e investigadores llevaron el análisis de ondas cerebrales al siguiente nivel. Conectaron a pacientes que no respondían con lesión cerebral aguda a EEG continuo, y les pidieron que ejecutaran comandos simples mientras se grababan sus ondas cerebrales. Los datos del EEG luego se introdujeron en un algoritmo de aprendizaje automático derivado de voluntarios sanos, que comparó el cambio en la actividad cerebral del estado en reposo con la actividad registrada siguiendo los comandos.

De 104 pacientes estudiados, el 15% mostró la activación de la actividad cerebral correspondiente al comando, a pesar de que los examinadores de cabecera no vieron ninguna respuesta visible, un fenómeno denominado disociación cognitiva-motora.

En un hallazgo particularmente sorprendente, los investigadores encontraron que los pacientes que mostraron activación cerebral tenían más de tres veces más probabilidades, en comparación con aquellos que no mostraron activación cerebral, de avanzar en la recuperación y obtener al menos una independencia parcial durante el año posterior a la lesión cerebral . También tenían casi el doble de probabilidades de poder demostrar una respuesta visible y de seguir los comandos al final de su estadía en el hospital.


Este hallazgo es importante porque, por primera vez, los científicos podrían ver un patrón de actividad cerebral oculta en pacientes que no responden temprano después de una lesión cerebral grave y conectar estos hallazgos con resultados a largo plazo, lo que sugiere que dicha actividad podría ser una señal temprana de recuperación .

¿A dónde lleva esto?

¿Responde esto a todas nuestras preguntas sobre la conciencia?

Ciertamente no. Quedan muchas preguntas. Varias evaluaciones de la actividad cerebral en el mismo paciente mostraron que la detección de disociación cognitiva-motora No fue un fenómeno estático, sino más bien inconsistente. Esto tiene sentido, ya que incluso los cerebros sanos pasan por fases como el sueño profundo, donde es probable que uno no active su cerebro cuando se le llama para "mover los dedos de los pies".

Sin embargo, en el contexto de una unidad de cuidados intensivos, se alteran los ciclos normales de sueño-vigilia. Además, los pacientes a menudo están sedados, y la presencia de medicamentos sedantes podría interferir con estas evaluaciones. Además, incluso sin estímulos externos claros, las fluctuaciones en el nivel de la función neurológica son comunes en pacientes con lesión cerebral durante su estadía en la UCI. Por lo tanto, los hallazgos de este estudio aún necesitan ser replicados en diferentes pacientes y lugares.

La conciencia es mucho más de lo que los humanos somos capaces de detectar con nuestros propios ojos, incluso para expertos experimentados. Combinada con una tecnología que está a cinco años de celebrar su centenario desde la primera grabación de EEG en 1924, la inteligencia artificial ha demostrado su potencial para mejorar el rendimiento del EEG al iluminar la caja negra del cerebro.

Este estudio permite un pico bajo un iceberg y puede transformar la forma en que practicamos la predicción del resultado neurológico. El uso del aprendizaje automático para procesar datos que el ojo humano no podría apreciar ya ha comenzado a revolucionar el campo de la medicina. Pero, también tenemos que aceptar que esto es solo el comienzo. Lo que eso significa es que, en muchos casos, cuando los familiares preguntan "¿Alguna vez se despertarán?" En los primeros días después de una lesión cerebral grave, la respuesta honesta sigue siendo "No lo sabemos". Pero el paciente puede que ya nos escuche.



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