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Genes, el entorno social y el tabaquismo adolescente.

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La adolescencia es una época de cambios dramáticos. Marca un período de transformación física significativa, como el impulso hacia la madurez sexual. Pero también puede ser un momento de considerables cambios psicológicos y experimentación social.

En los Estados Unidos y en otros lugares, tal experimentación a menudo toma la forma de comportamientos considerados desviados o riesgosos. El consumo de tabaco entre los adolescentes es uno de esos comportamientos riesgosos. Una estadística del Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE. UU. De 2014 señaló que la mayoría de los fumadores comienzan el hábito durante sus primeros años de adolescencia. Y es durante estos años que este hábito generalmente se convierte en una adicción.

Sin embargo, las razones por las que muchos adolescentes comienzan a fumar son poco conocidas. Los científicos sociales han atribuido de diversas maneras el tabaquismo en adolescentes a varios factores, que incluyen, entre ellos, la predisposición genética y la influencia de los compañeros. La evidencia sugiere que en algunas personas la propensión a fumar, y la adicción a la nicotina, puede estar parcialmente gobernada por genes. Al mismo tiempo, se sabe que fumar entre pares aumenta el riesgo de adquirir el hábito.


Pero pocos investigadores han intentado combinar estas dos explicaciones en una hipótesis coherente.

Hasta ahora.

"Es interesante pensar en cómo las fuerzas sociales y genéticas, que generalmente pensamos como dos cosas separadas, pueden unirse", dijo Ramina Sotoudeh, una estudiante graduada en sociología en Princeton y la primera autora de un artículo publicado recientemente en el Actas de la Academia de Ciencias Naturales que investiga la interacción de la genética y el entorno social en el tabaquismo adolescente.

Sotoudeh y sus colegas sugieren que la decisión genética de fumar de un adolescente está influenciada por la composición genética de sus compañeros, especialmente si esos compañeros tienen una predisposición genética a fumar.

"Muchos investigadores están comenzando a analizar cómo los genes de otros pueden afectarnos", agregó Sotoudeh. "Los genes son parte de nuestro entorno social, no son dos cosas distintas. Los genes de otros son un aspecto importante del entorno social".


Es bien sabido que el material genético, en forma de ADN, se transmite de padres a hijos y que ciertos genes dominantes pueden desempeñar un papel en la expresión de un rasgo particular, como el color de los ojos. También se sabe que una combinación de varios genes puede predisponer a las personas hacia ciertos comportamientos.

Pero también hay evidencia de estudios recientes de que los genes no transmitidos de los padres, genes que no se transmiten, pueden afectar a sus hijos.

"Los genes de sus padres lo afectan en términos de su educación y su salud", dijo Dalton Conley, profesor de sociología de la Universidad Henry Putnam en Princeton y autor principal del estudio. "Esto incluye no solo los genes que le dieron cuando lo concibieron, sino también los genes que no transmitieron. Estos terminan afectando a usted porque afecta su comportamiento y, por lo tanto, afecta cómo resulta".

Quizás aún más sorprendente, existe una creciente evidencia que sugiere que el comportamiento de un individuo puede ser influenciado por los genes de un individuo no relacionado, como un compañero o amigo.

Los estudios realizados en ciertos animales, como los ratones, han demostrado evidencia de que los genes de un ratón no relacionado pueden influir en el comportamiento de otro ratón cuando los dos se mantienen juntos, cuando son "compañeros de jaula". En el lenguaje de la biología, esta es una instancia del genotipo (la composición genética) de un individuo que influye en el fenotipo (las características físicas) de un individuo no relacionado.

Este concepto a menudo se conoce como un "efecto genético social" o un "efecto genético indirecto", dijo Sotoudeh. Sin embargo, ella y sus colegas usan el término metagenómica, una palabra tomada de la microbiología, para explicar este fenómeno. En microbiología, denota todo el material genético de muchos organismos individuales presentes en una muestra ambiental.


"En nuestro caso, la metagenómica se refiere al 'paisaje' o 'ecología' de los genes de otras personas que nos rodean", dijo Sotoudeh. "Es el 'paisaje' genómico de su entorno social".

Para investigar los efectos metagenómicos del tabaquismo, los investigadores utilizaron datos del Estudio Nacional Longitudinal de Salud del Adolescente al Adulto. Este es un estudio a nivel nacional, que comenzó en 1994-95, que encuestó a estudiantes de 132 escuelas intermedias y secundarias de los Estados Unidos. Recopiló datos sobre la salud, el comportamiento y la genética de los estudiantes.

Sotoudeh y sus colegas midieron la propensión genética de un estudiante a fumar basándose en lo que se llama una puntuación poligénica. Esta medición incluye la contribución de todas las variantes genéticas identificadas como contribuyentes a un fenotipo particular, en este caso, una propensión a fumar.

Los investigadores utilizaron estos puntajes poligénicos para explorar la relación entre el comportamiento de fumar de un individuo y la propensión genética de sus compañeros a fumar. Los investigadores consideraron que el hallazgo más significativo fue a nivel de grado, que se consideró una distribución cuasialeatoria porque los estudiantes no eligieron a sus compañeros, en esencia fueron "unidos" en virtud de la edad. Los puntajes poligénicos para cada persona en el grado se calcularon y convirtieron en un puntaje promedio que representaba cada grado en particular. Cada individuo en ese grado fue evaluado con referencia al puntaje poligénico promedio para el grado al que pertenecían. Luego, los investigadores hicieron la pregunta: "Si se encuentra en un grado que tiene un puntaje poligénico promedio alto, ¿también es más probable que fume?"

Descubrieron que este era el caso; El comportamiento de fumar de un individuo estaba influenciado por si el grupo de pares del individuo estaba genéticamente predispuesto a fumar. En términos más simples, es más probable que un individuo fume cuando la composición genética de sus compañeros —el ambiente metagenómico del individuo— está predispuesta a fumar. Sorprendentemente, este resultado demostró ser un predictor aún más fuerte de la conducta de fumar que la propia composición genética de un individuo.

Descubrieron además que una minoría de estudiantes con un alto riesgo genético de fumar, lo que los investigadores llamaron "manzanas podridas", desempeñan un papel particularmente desproporcionado en el aumento de la probabilidad de que los que los rodean fumen. Sin embargo, los estudiantes con un riesgo genético muy bajo de fumar no tuvieron un efecto protector sobre sus compañeros.

Creen que esto es probablemente el resultado de la visibilidad del tabaquismo en comparación con alguna otra actividad que no tiene un componente activo y visible. "Es difícil propagarse sin hacer algo", dijo Conley. "Es más fácil propagarse haciendo algo".

Estudios metagenómicos como este están arrojando nueva luz sobre el viejo debate sobre la naturaleza versus la crianza. Están demostrando que los genes y el medio ambiente están constantemente involucrados en una interacción compleja que a menudo está mediada por nuestro entorno social: nuestra familia, nuestros amigos y nuestros compañeros. En consecuencia, no existe una distinción clara entre los efectos de los genes, por un lado, y el medio ambiente, por el otro.

"Nuestro estudio es otro importante 'ladrillo fuera de la pared' entre la naturaleza y la crianza", dijo Conley. "La noción de naturaleza versus crianza como dos efectos distintos o fuerzas que actúan sobre nosotros realmente se está desmoronando".

Prácticamente, los investigadores creen que los resultados de este estudio pueden ayudar a guiar las políticas públicas. Los programas de prevención destinados a frenar el tabaquismo en los adolescentes podrían beneficiarse de las ideas que destaca el artículo, especialmente la influencia de los compañeros en el comportamiento de fumar de un individuo.

El documento, "Efectos del entorno metagenómico de pares sobre el comportamiento de fumar", por Ramina Sotoudeh, Kathleen Mullen Harris y Dalton Conley, se publicó en línea el 13 de agosto en el procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.



Más información: Ramina Sotoudeh y col. Efectos del entorno metagenómico entre pares sobre el comportamiento de fumar, procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias (2019). DOI: 10.1073 / pnas.1806901116

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