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¿Pueden los vapes salvar al mundo del tabaco? Karl Erik Lund fumaba un cigarrillo por primera vez en una fiesta poco después de que las tasas de tabaquismo alcanzaran su punto máximo en Noruega. A mediados de la década de 1970, casi la mitad de los adultos en el país fumaban. Lund, que ahora tiene 60 años, era joven y nunca fumaría …

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Karl Erik Lund fumaba un cigarrillo por primera vez en una fiesta poco después de que las tasas de tabaquismo alcanzaran su punto máximo en Noruega. A mediados de la década de 1970, casi la mitad de los adultos en el país fumaban. Lund, que ahora tiene 60 años, era joven y nunca dejaría de fumar a lo grande. Pero en 1986, cuando se graduó en Oslo, vio un anuncio para una función de investigación en la agencia gubernamental que recopilaba estadísticas sobre el tabaco. Necesitaba el dinero, pero pronto se volvió adicto a los datos. "Quería hacer la pregunta: ¿por qué la gente sigue con un comportamiento que rompe las reglas de la sociedad?" él dice.

Los fumadores en Noruega, y en la vecina Suecia, estaban siendo atacados por uno de los empujones antitabaco más avanzados del mundo. En 1975, Noruega prohibió toda publicidad de tabaco y agregó advertencias sanitarias a los paquetes de cigarrillos. En la década de 1980, el aumento de los impuestos lo convirtió en uno de los países más caros para comprar cigarrillos. Se alentó a los escolares a rogar a sus padres que renunciaran. Las prohibiciones entraron en vigor en el transporte público y en las oficinas. En un anuncio de televisión antitabaco, Drácula hundió los dientes en la garganta de un joven fumador solo para toser y tambalearse en una nube negra.

"El objetivo de la política noruega sobre el tabaco era convertirse en una sociedad libre de nicotina", me dice Lund desde su casa de campo en las afueras de Oslo, donde se está recuperando de una lesión por pasear a un perro. Noruega se propuso educar, gravar y asustar a las personas para que dejen de fumar. Pero había un problema: no estaba funcionando. Las tasas de tabaquismo habían disminuido solo a alrededor del 38 por ciento en 1990.


Las restricciones al consumo de tabaco en interiores culminaron en una prohibición de fumar en cualquier espacio público, incluidos bares y restaurantes, en 2004. El país fue el segundo después de Irlanda en introducir dicha prohibición. "Bienvenido a Noruega. Lo único que fumamos aquí es salmón", dijo un cartel del ministerio de salud en ese momento.

Pero Noruega es un país frío para fumar afuera. En el momento de la prohibición, los fumadores ya habían comenzado a encontrar otra forma de obtener su nicotina: snus. El snus (rima con "alce") es un tipo de tabaco oral que tiene una larga tradición en Escandinavia. Los usuarios colocan tabaco húmedo debajo del labio superior, absorbiendo nicotina a través del revestimiento de la boca en lugar de los pulmones. En el siglo XIX, cuando el tabaquismo aumentó en otras partes del mundo, Noruega y Suecia habían favorecido al snus. Pero desde alrededor de la década de 1920, los cigarrillos también aumentaron su popularidad allí, y para fines de la década de 1960, cuando el uso del snus alcanzó su punto más bajo, se había convertido en una reliquia, algo que hizo su abuelo.

Sin embargo, desde la década de 1970, los fabricantes habían impulsado un renacimiento snus, diseñando nuevos envases y agregando nuevos sabores. El tabaco suelto que la generación anterior había usado ya había sido empacado en bolsitas ordenadas en forma de bolsitas de té vendidas en pequeñas latas de colores.

Snus se estaba volviendo más limpio, más conveniente y más fresco. En 1994, cuando Suecia celebró un referéndum para unirse a la Unión Europea, exigió que Bruselas excluyera al país de la prohibición del snus de la UE. A medida que se acercaba la prohibición de fumar en 2004 en Noruega (que no es miembro de la UE), recuerda Lund, los propietarios de bares, preocupados por los negocios, trabajaron con los fabricantes de snus para instalar máquinas expendedoras.

Para un país que se había propuesto eliminar la nicotina de la sociedad, el aumento del snus era alarmante. Se temía que el poder del marketing y un nuevo prestigio atrajera a los jóvenes no fumadores a la adicción, deshaciendo décadas de progreso constante aunque lento. Se advirtió a los usuarios de Snus que su hábito podría provocarles cáncer de boca y pancreático.


Pero Lund vio algo diferente. A medida que el uso del snus se triplicó en la década posterior a la prohibición de fumar en interiores, las tasas de tabaquismo se redujeron aún más. En 2017, los snus consumieron tabaco en Noruega. Noruega y Suecia ahora tienen una de las tasas de tabaquismo más bajas de Europa: solo el 12 por ciento entre los adultos en Noruega y solo el 10 por ciento en Suecia, en comparación con un promedio de la UE del 28 por ciento. Las tasas de cáncer de pulmón en Suecia se encuentran entre las más bajas en cualquier lugar.

Un debate a menudo feroz sobre el snus en Noruega presagiaría un argumento más amplio después de la aparición de otra alternativa para los fumadores: el cigarrillo electrónico. Enfrentaría a muchos científicos, incluido Lund, contra la ortodoxia de la salud pública. En el fondo había preguntas aparentemente simples. ¿Podría un producto alternativo de nicotina, vendido en el mercado libre, salvar millones de vidas y apagar cigarrillos para siempre? ¿Los fumadores encontraban su propia solución a un problema mortal en la droga que el mundo temía?

Lund no tiene dudas sobre el potencial del tabaco no combustible. En noviembre pasado, viajó desde Oslo a la Royal Society en Londres para la sexta cumbre anual de cigarrillos electrónicos del Reino Unido. Al final de una presentación sobre las relaciones de Suecia y Noruega con la nicotina, dijo a los delegados: "Es difícil para nosotros en el control del tabaco darnos cuenta y aceptar que los snus y los cigarrillos electrónicos pueden tener un mayor potencial para hacer que el fumar sea obsoleto que las regulaciones que tenemos pasó toda una vida luchando por ".

Deborah Arnott recuerda haber ido a un casino cerca de Leicester Square en Londres para el lanzamiento de un nuevo dispositivo inusual. Era febrero de 2008, menos de un año después de que Inglaterra introdujera su prohibición de fumar en interiores. Arnott ha sido director ejecutivo de la organización benéfica Action on Smoking and Health (ASH) desde 2003 y es una figura destacada en el movimiento de control del tabaco del Reino Unido. "La conferencia presenta un avance científico para fumar mucho más seguro", decía la invitación. El evento fue dirigido por una compañía llamada SuperSmoker, cuyo director, el empresario con sede en Bélgica Dimitri Kyriakopoulos, se sentó junto a los médicos y lo que Arnott recuerda como una celebridad menor (fue el chef Antony Worrall Thompson, que en ese momento era un gran fumador).

El dispositivo SuperSmoker parecía un cigarrillo largo con una boquilla naranja, un eje blanco e incluso una punta "ardiente". Pero la punta era una luz LED que brillaba con cada soplo, o parpadeaba cuando la batería se agotaba. En el interior, los cartuchos contenían nicotina en un líquido que se convirtió en vapor cuando el usuario activó un elemento mientras inhalaba. Los aditivos alimentarios imitaban el sabor del tabaco. El dispositivo costó £ 79 y los cartuchos fueron £ 7.95 por seis. Arnott estaba decepcionado.

El SuperSmoker fue uno de los primeros cigarrillos electrónicos en llegar al mercado del Reino Unido. Pero, como Arnott, los fumadores eran inicialmente escépticos. Cuando la periodista Terri Judd sopló un SuperSmoker en un pub de Londres poco después del evento de lanzamiento en 2008, los bebedores quedaron "atónitos ante lo que en un corto año se ha convertido en un espectáculo impactante", escribió en The Independent. "Un hombre toma su teléfono móvil para tomar una foto".


Judd, que recordaba haber fumado en un bar con un amigo en vísperas de la prohibición del Reino Unido, como "dolientes en la estela, saboreando nuestros recuerdos de mejores días", concluyó que pasaría un tiempo antes de que los cigarrillos electrónicos traigan "escépticos, rebeldes fumadores "desde el frío.

Una década después del lanzamiento de SuperSmoker, en abril del año pasado, se estaba formando una nube gigante sobre un espacio de exhibición en el centro ExCel en el este de Londres. Debajo, más de 100 empresas mostraban sus productos en una explosión de música y luces estroboscópicas. Charlie Rabone, un joven de 20 años de Stockport, estaba soplando anillos de vapor en el stand perteneciente a un productor estadounidense de líquidos de vapor. ("Jugo", como los entusiastas llaman al líquido, es una mezcla de los aditivos glicerina vegetal y propilenglicol, así como nicotina y saborizantes). Una compañía italiana vendía cajas de £ 300 para cigarrillos electrónicos, tallados a mano en haya astillada. madera.

Este fue Vape Jam UK, ahora en su cuarto año. Después de una recepción tibia, el cigarrillo electrónico había evolucionado dramáticamente y se extendió rápidamente. Lo que se había concebido como un dispositivo utilitario, que se veía y se comportaba como un cigarrillo, se había convertido en algo muy diferente. Una industria artesanal de pequeñas empresas había impulsado un mercado global que ahora tiene un valor estimado de $ 12 mil millones. Vape Jam se sintió como una convención tecnológica, feria de comida y festival de rock.

Muy rápidamente, los fabricantes se alejaron de lo que se conoce como dispositivos "cigalike" para crear una gama vertiginosa de opciones. Los cigarrillos electrónicos más delgados ahora se parecen a bolígrafos o elegantes tarjetas de memoria, mientras que las unidades más gruesas, conocidas como "mods", tienen partes intercambiables y crean nubes ondulantes. Hay más opciones de sabor que colores en la tabla Pantone. Para muchos entusiastas de Vape Jam, el vapeo se había convertido en un estilo de vida y cultura. Pero los productos que se muestran allí se filtran hasta los mostradores de las estaciones de servicio y las tiendas de vapeo que proliferan en las calles de Gran Bretaña.

ASH no comenzó monitorear el uso de cigarrillos electrónicos hasta 2012, cuando 700,000 personas en el Reino Unido ya informaron de vapeo. Ese número casi se había duplicado en 2013 y el año pasado llegó a 3,2 millones. A diferencia del snus en Escandinavia, el cigarrillo electrónico era un producto nuevo. Pero, dice Lund, "ambos son de base y están orientados al consumidor, y han ocurrido sin el apoyo de las autoridades". Y vaping preocupaba a algunos guardianes de la salud pública de la misma manera que lo hacía el snus. Aquí, pensaron, era un producto deshonesto del libre mercado que permitiría la adicción y el atractivo para los jóvenes, actuando potencialmente como una nueva puerta de entrada a los cigarrillos.

Por el contrario, las gigantes empresas tabacaleras pronto comenzaron a invertir en esta creciente amenaza para sus modelos de negocio, entrando en un mercado que había sido concebido para deshacer una catástrofe de salud de su creación. Hasta entonces, dice Lund, la industria del tabaco había sido vista como "el buen enemigo al que todos podemos aceptar odiar". Arnott explica que tradicionalmente había tres objetivos en el control del tabaco. "Y todos solían alinearse bastante bien. Uno era deshacerse del daño causado por fumar. Dos detenían la adicción. Tres destruían la industria del tabaco".

La UE no se movió contra los cigarrillos electrónicos de la misma manera que lo hizo contra el snus, que prohibió en 1992. Pero la Directiva de Productos de Tabaco de la UE, implementada en 2016, prohibió la difusión de publicidad y trajo nuevos estándares para líquidos y dispositivos. Exigía nuevas advertencias sanitarias sobre la adicción a la nicotina en el etiquetado y pedía que se hiciera más para disuadir a los vapeadores adolescentes. Gran Bretaña ya había prohibido las ventas a menores de 18 años en 2015. Otros países, incluidos Australia y Canadá, han tomado una línea mucho más dura. Los cigarrillos electrónicos están prohibidos por completo en varios, incluidos Argentina, Brasil, Singapur y los Emiratos Árabes Unidos.

Hubo advertencias nuevamente sobre los riesgos para la salud a largo plazo desconocidos de inhalar vapor, y una creciente percepción pública de que vapear no era mucho más seguro que fumar. En los EE. UU., Entre 2012 y 2017, dos encuestas regulares Encontró grandes aumentos en la proporción de personas que pensaban que los cigarrillos electrónicos eran tan dañinos como los cigarrillos o incluso peor. En Gran Bretaña, vapear en interiores es legal, pero las empresas lo han prohibido ampliamente, lo que obliga a los vapers a compartir pavimentos con fumadores.

Pero los altos funcionarios de salud pública tienen una opinión diferente. En 2015, un informe de Public Health England estimó que vapear era un 95 por ciento menos dañino que fumar. En 2014, David Nutt, profesor de neuropsicofarmacología en el Imperial College de Londres y ex asesor de drogas del gobierno del Reino Unido, describió los cigarrillos electrónicos como "el mayor avance en salud desde las vacunas". Un año antes, el profesor John Britton, presidente del Grupo Asesor del Tabaco en el Royal College of Physicians, dijo que millones de muertes prematuras en Gran Bretaña se evitarían si los fumadores cambiaran a cigarrillos electrónicos, describiendo esta perspectiva como "un premio potencial masivo para la salud pública".

Ian Blandamer comenzó a fumar cuando tenía unos 14 años. "Todos mis compañeros lo hacían y no quería que me dejaran fuera", dice. Blandamer, que ahora tiene 54 años, creció en Leicester y recuerda a su padre fumando hasta 80 cigarrillos al día. A los 16 años, Blandamer gastaba su libra al día en almuerzos en cigarrillos y papas fritas, y eventualmente se convirtió en un hábito de fumar de 40 por día que duró 37 años.

Cuando Blandamer llegó a los 50, comenzó a hacer más ejercicio. Su médico de cabecera le dijo que también debía dejar de fumar. "El pateador le preguntaba a mi madre qué quería para su 80 cumpleaños y ella me decía que quería que dejara los cigarrillos", recuerda. "Cuando le conté recientemente sobre el dinero de la cena, casi me mata".

Blandamer tenía un compañero de trabajo que sabía dejar de fumar, por lo que se reunieron para tomar una copa. Mark Dickinson había trabajado para GlaxoSmithKline, el gigante farmacéutico. En 1998, dirigió el lanzamiento europeo de NiQuitin, una gama de parches y encías de nicotina. Era noviembre de 2016 y Dickinson acababa de lanzar su propia consultoría de salud. Estaba comenzando a trabajar con empresas en la industria del vapeo. Después de tomar una copa cerca de la casa de Dickinson en el suroeste de Londres, llevó a Blandamer a una tienda de vapeo. Blandamer probó un dispositivo Innokin T18 de fabricación china y agregó un poco de líquido con sabor a jugo de fruta.

"Pensé: 'Esto es sangrientamente brillante'", dice Blandamer. Él y Dickinson, que no fuma, fueron a una cafetería y se sentaron afuera, vapeando un poco más. Blandamer renunció ese día y no se ha encendido desde entonces. "Me quedaron unos 15 cigarrillos en un paquete y los puse en mi cobertizo", dice.

Hasta que llegó el cigarrillo electrónico, los fumadores tenían menos opciones. Poco después de que estudios e informes históricos en las décadas de 1950 y 1960 confirmaran el vínculo con el cáncer y obligaran a los gobiernos a actuar, las compañías tabacaleras intentaron y no lograron crear cigarrillos menos mortales, un intento que erosionó aún más la confianza en ellos.

Suecia proporcionó una alternativa. En 1967, Claes Lundgren, un médico militar, había notado que los submarinistas, a quienes se les prohibió fumar debido a los riesgos de incendio, estaban utilizando alternativas tradicionales como el snus. Preguntándose si podría haber una mejor solución, le escribió a su amigo Ove Fernö en AB Leo, una compañía farmacéutica sueca. Fernö comenzó a experimentar con nicotina en chicle. Para 1978, estaba listo para lanzar su chicle. Lundgren ya había sugerido un nombre, basado en las palabras "nicotina" y la palabra noruega para "correcto" – "rette".

Nicorette desencadenó una nueva fase en el control del tabaco. Las compañías farmacéuticas desarrollaron remedios medicinales que se recetarían o venderían sin receta médica como parte de lo que se conoció como terapia de reemplazo de nicotina. Los parches de nicotina se patentaron en los EE. UU. En 1986 y llegaron al Reino Unido en 1992, y se agregaron a un botiquín que también incluyó pastillas, inhaladores y aerosoles nasales. Los medicamentos recetados Zyban y Champix llegaron más tarde, diseñados para reducir los antojos de nicotina.

Las soluciones médicas dependen de los fumadores para reconocer su adicción como un problema médico. Blandamer nunca lo hizo. También disfrutaba fumar como una actividad relajante y a menudo social. Parches no le ofreció nada más que nicotina. Además de una adicción química, el hábito de la mano a la boca en sí puede ser poderoso. "Esa es una de las formas inteligentes en que funciona la nicotina", dice Robert West, profesor de psicología de la salud y director de estudios sobre el tabaco en el University College de Londres. "Vincula farmacológicamente tus acciones a situaciones y genera el impulso de hacer lo que estás haciendo".

West dice que esto puede explicar en parte por qué el vapeo parece funcionar para muchos fumadores. Pero no es tan simple. Los estudios que preceden a los cigarrillos electrónicos, en los que los fumadores recibieron parches o un inhalador farmacéutico de nicotina, no mostraron un mayor efecto en el grupo de inhaladores, a pesar de su imitación de los movimientos de fumar.

Sin embargo, la investigación contemporánea muestra que el vapeo es más efectivo como ayuda para dejar de fumar. Un estudio, realizado por Peter Hajek, director del Instituto Wolfson de Medicina PreventivaLa Unidad de Investigación de la Dependencia del Tabaco de la Universidad Queen Mary de Londres descubrió que los cigarrillos electrónicos eran casi el doble de efectivos que los productos de reemplazo de nicotina como los parches. Un año después del inicio del estudio, que se publicó a principios de este año en el New England Journal of Medicine, El 18 por ciento del grupo de cigarrillos electrónicos había dejado de fumar, en comparación con el 10 por ciento del grupo de reemplazo de nicotina.

Otro estudio comparó el poder para dejar de fumar de varias ayudas. Los fumadores a los que se les recetaron parches, pastillas o chicles, junto con el apoyo motivacional, tenían un 34 por ciento más de probabilidades de dejar de fumar con éxito que aquellos que lo intentaron sin ayuda. Los que compraron parches o gomas del estante ya no tenían más probabilidades de renunciar. Aquellos a quienes se les recetó Champix tenían un 82 por ciento más de probabilidades de detenerse. Los fumadores en el grupo de cigarrillos electrónicos tenían un 95 por ciento más de probabilidades de dejar de fumar. Jamie Brown, quien dirigió el equipo de investigación, dijo: "Es importante que los cigarrillos electrónicos parezcan ser igualmente efectivos para los fumadores de todas las edades y entornos sociales".

Más que satisfacer cualquier impulso o hábito, West atribuye el éxito relativo del cigarrillo electrónico a un factor simple: la eficiencia con la que lleva la nicotina al cuerpo. "Creo que probablemente haya un punto de inflexión en la velocidad del suministro de nicotina que toma un producto de algo que solo previene los síntomas de abstinencia a algo que le brinda un refuerzo positivo y lo mantiene haciéndolo", dice. Este efecto se desarrolla en el reciente estudio de Hajek. Entre los fumadores que habían dejado de fumar, el 80 por ciento del grupo de cigarrillos electrónicos seguía vapeando después de un año, mientras que solo el 9 por ciento de los que dejaron el grupo de reemplazo de nicotina seguían usando sus productos.

La eficiencia del vapeo también lleva a muchos exfumadores a reducir los niveles de nicotina en sus líquidos. Las últimas encuestas de ASH, realizado por YouGov, muestra que el 43 por ciento de los vapeadores han reducido la fuerza de la nicotina que usan con el tiempo. En Vape Jam conocí a un puñado de vapers que habían caído hasta cero nicotina. Comenzaron para dejar de fumar y luego dejaron de consumir nicotina a medida que sus ansias disminuían. Pero todavía les gustaba vapear.

En 2015, una startup californiana llamada Juul Labs lanzó un nuevo cigarrillo electrónico. Pequeño y elegante, parecía una unidad flash USB, y pronto desarrolló un seguimiento entre los adolescentes a pesar de los límites de edad en las ventas. Los informes se difundieron el año pasado de una epidemia de "Juuling" en las escuelas secundarias. La compañía, que promocionó su marca en las redes sociales, fue acusada de apuntar a una nueva generación de no fumadores para quienes el vapeo podría actuar como una puerta de entrada a los cigarrillos.

Los padres también temían el alto contenido de nicotina de Juul, que era aproximadamente tres veces el límite de la UE, según lo permitido en los EE. UU., Y los riesgos potenciales a largo plazo para la salud de los productos químicos que componen los líquidos electrónicos. Vapear puede ser mejor para sus hijos que fumar, argumentaron los padres, pero aún había incertidumbre sobre sus efectos sobre la salud, y lo que es más, Juuling fue más difícil de detectar. La Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) lanzó una serie de investigaciones. Dos encuestas, publicadas por Centros de Control y Prevención de Enfermedades en 2019 y por investigadores de la Universidad de Michigan Instituto de Investigaciones Sociales En 2018, mostró un aumento en los estudiantes de secundaria que informaron haber vapeado en los últimos 30 días. La encuesta de Michigan sugirió que más de una cuarta parte de los estudiantes de secundaria estaban vapeando.

La respuesta fue rápida. Los estados de EE. UU. Se han alineado este año para aumentar la edad mínima para comprar cigarrillos electrónicos y productos de tabaco de 18 a 21 años, y hay un límite federal. La FDA ordenó a los fabricantes que limitaran la gama de sabores que vendían y que hicieran más para evitar las ventas de menores.

La ciudad de San Francisco, hogar de Juul Labs, anunció la prohibición de la venta de cigarrillos electrónicos a partir del próximo año "hasta que la FDA lleve a cabo la diligencia debida con respecto a las compañías de Big Tobacco como la comercialización de Juul para nuestros jóvenes". Juul dice que teme que la medida lleve a los fumadores que hayan cambiado exitosamente a fumar cigarrillos. "Ya hemos tomado las medidas más agresivas en la industria para mantener nuestros productos fuera del alcance de los menores de edad y estamos tomando medidas para hacer más", dice el portavoz de la compañía, Ted Kwong.

Más ampliamente, los informes en la prensa han advertido que los cigarrillos electrónicos pueden causar "pulmón de palomitas de maíz", una condición que puede requerir un trasplante. (Se observó por primera vez entre los trabajadores de una fábrica de palomitas de maíz que habían estado expuestos a niveles muy altos de un saborizante llamado diacetil, también utilizado, en pequeñas dosis, en algunos sabores de líquidos electrónicos). No se han registrado casos de pulmón de palomitas de maíz. en los usuarios de cigarrillos electrónicos, y el diacetil ya no está permitido en el jugo electrónico vendido en la UE (y no es un ingrediente en Juul). Los estudios también han advertido contra la presencia en las nubes de vapor de formaldehído, un potencial carcinógeno, que ha alimentado los temores de vapeo pasivo.

Pero en comparación con fumar tabaco, los organismos de salud del Reino Unido dicen que no hay competencia. Aún así, se han enfrentado a fuertes críticas por su apoyo a los cigarrillos electrónicos como ayudas eficaces para dejar de fumar. Cuando Salud Pública Inglaterra Estimado en 2015 que el vapeo era un 95 por ciento menos dañino que fumar, desencadenó una erupción. Editoriales en La lanceta y BMJ Dijo que la evidencia de los efectos a largo plazo del vapeo no se remonta lo suficiente y no era lo suficientemente concreta como para apoyar una declaración tan audaz. En 2016, la Organización Mundial de la Salud pidió una regulación más estricta de los cigarrillos electrónicos en ausencia de pruebas más sólidas de su seguridad y potencial como ayuda para dejar de fumar. Un editorial de este año en la revista Nature señaló una "brecha de evidencia" con respecto a la seguridad de los cigarrillos electrónicos y su efectividad como ayuda para dejar de fumar. Hasta que se sepa más, dijo, "parece prematuro abogar fuertemente por el uso de cigarrillos electrónicos, y es imperativo que los reguladores desarrollen pautas para limitar el vapeo de los adolescentes".

"Inglaterra es completamente atípica cuando miras la escena internacional", dice Martin McKee, profesor de salud pública europea en la London School of Hygiene and Tropical Medicine. McKee es el escéptico de vapeo más destacado entre los académicos del Reino Unido (más de uno de los cuales me ha descrito a McKee como "aislado", una idea que rechaza con fuerza). McKee también señala la falta de estudios de seguridad a largo plazo. Vapear es más seguro que fumar, acepta, pero esto no justifica su promoción hasta que sepamos más. Él llama a la cifra del 95 por ciento "insostenible" y dice que su propia posición le ha ganado abusos e incluso amenazas de muerte.

Martin Dockrell, líder del Programa de Control del Tabaco en Public Health England (anteriormente director de investigación y política de ASH), respalda el informe del "95 por ciento" y se sorprendió por la reacción al mismo. Está de acuerdo en que se necesita más investigación para determinar los efectos a largo plazo del vapeo. Su mayor preocupación eran los efectos que las historias de los medios sobre los posibles peligros del vapeo tienen en los fumadores a quienes les gustaría dejar de fumar. "Año tras año vimos la cantidad de personas que creían que el vapeo era al menos tan dañino como el aumento del tabaquismo", dice. "¿Por qué iban a cambiar? Queríamos corregir el equilibrio".

ASH última encuesta, en 2018, descubrió que solo el 17 por ciento del público británico dijo que vapear era mucho menos dañino que fumar. Alrededor de un tercio de los fumadores (37 por ciento) nunca habían intentado vapear. La razón más común que dieron fue la renuencia a sustituir una adicción por otra (18 por ciento). Las siguientes razones principales (cada una informada por el 11 por ciento de los fumadores) incluyeron la falta de información y las preocupaciones sobre la seguridad.

Dockrell dice que informar sobre algunos estudios académicos sobre "vapeo pasivo" fue engañoso, y que los niveles de productos químicos potencialmente dañinos en el vapor del cigarrillo electrónico eran demasiado bajos para causar los horrores del alquitrán y el monóxido de carbono, los ingredientes más dañinos del humo del tabaco. La nicotina en sí misma, si bien es altamente adictiva, no se clasifica como carcinógeno (ver ¿Qué sabemos realmente sobre el vapeo?) Peter Hajek y otros incluso han afirmado que es más o menos tan arriesgado como la cafeína.

Hajek es crítico con la respuesta de Estados Unidos al vapeo. Él dice que las encuestas que miden el vapeo durante los 30 días anteriores corren el riesgo de clasificar la experimentación casual entre los adolescentes como un uso a largo plazo. Cuestiona la idea de que los jóvenes vapers se conviertan en jóvenes fumadores. "En todo caso, es todo lo contrario", dice. "La disminución en el consumo de tabaco por parte de los jóvenes se aceleró cuando salieron productos alternativos. En Noruega prácticamente no hay fumadores entre los jóvenes". En Gran Bretaña el año pasado, el 1,7 por ciento de las personas de edad 11 a 18 reportaron vapeo cada semana. Solo el 0.2 por ciento del mismo grupo de edad informó vapear semanalmente sin haber fumado nunca. Mientras tanto, entre los vapers a más largo plazo de cualquier edad que nunca han fumado, es difícil decir cuántos se habrían convertido en fumadores.

Ian Blandamer quedó tan impresionado por su propio cambio al vapeo que en enero del año pasado, 20 años después de que Dickinson había ayudado a lanzar NiQuitin, la pareja abrió una tienda de vapeo en el sur de Londres. Blandamer no puede entender la respuesta hostil al cigarrillo electrónico, y se resiente de la forma en que las estrictas reglas sobre el vapeo lo hacen sentir como su antiguo fumador.

Snus no ha seguido siendo una rareza escandinava. Su uso también ha crecido constantemente en los EE. UU., Donde Swedish Match, el mayor fabricante de snus en Suecia y Noruega, compite con la US Smokeless Tobacco Company (USSTC), una subsidiaria de Altria, la empresa matriz de Philip Morris US (y Marlboro). ) A principios de la década de 1980, USSTC construyó una fábrica de snus en Escocia para hacer Skoal Bandits, una de sus marcas. Pero, 30 años antes del susto de vapeo, pronto surgieron preocupaciones sobre la seguridad. El espejo llamó a las bolsas de tabaco "dulces de cáncer" en un informe de 1985.

Kenneth Clarke, entonces secretario de salud del Reino Unido (y luego vicepresidente y director de British American Tobacco), presentó un prohibición de snus en 1990. La UE hizo lo mismo en 1992, antes de permitir la exención de Suecia. Un debate sorprendentemente similar sobre la seguridad del snus, y su potencial atractivo para los no fumadores, aún se desata en Noruega. El año pasado, el gobierno introdujo el empaquetado simple para snus. En los Estados Unidos, las etiquetas de advertencia en latas de snus sueco dicen que "este producto puede causar cáncer de boca" y advierte que "no es una alternativa segura a los cigarrillos". De hecho, la evidencia muestra poco o ningún aumento en los cánceres de boca en usuarios de snus en Europa, aunque una revisión de estudios en La lanceta sí encontró un riesgo elevado de cáncer de páncreas y esófago.

Swedish Match dice que tales advertencias están fuera de lugar, y refuta los estudios que han relacionado el snus con el cáncer. Los defensores independientes del snus como ayuda para dejar de fumar, incluido Karl Lund, señalan que peligros radicalmente reducidos del snus en comparación con los cigarrillos. Sin embargo, la regulación y las actitudes hacia las alternativas a la nicotina varían enormemente entre países. Australia y Canadá también son duros con los cigarrillos electrónicos, que están especialmente prohibidos o restringidos en algunos países productores de tabaco. En Australia, donde los cigarrillos electrónicos que contienen nicotina son ilegales (los cigarrillos que contienen nicotina no lo son, pero son gravado más que en cualquier otro país), el gobierno dice El informe de la OMS de 2016 justifica un enfoque cauteloso.

La política de Australia también apunta específicamente a la necesidad de proteger la política de salud pública de los intereses de la industria tabacalera, el "buen enemigo" de Lund. La marca estadounidense blu eCigs fue comprada por una empresa tabacalera en 2012 y ahora forma parte de Imperial Brands, que vende cigarrillos electrónicos a través de su empresa Fontem Ventures. British American Tobacco lanzó sus cigarrillos electrónicos Vype en 2013, mientras que Altria el año pasado compró una participación del 35 por ciento en Juul. En 2013, Imperial adquirió la marca de cigarrillos electrónicos fundada por Hon Lik, el farmacéutico chino al que se le atribuye la invención del dispositivo moderno. El cabildeo más ruidoso y mejor financiado contra las leyes de vapeo de Australia no proviene de defensores de la salud pública sino de Big Tobacco.

Incluso si apoyar la entrada de la industria del tabaco en los cigarrillos electrónicos equivale a vapear con el diablo, ¿acaso los gobiernos que restringen o prohíben el snus o el vapeo, por esta o por razones de seguridad, arriesgan vidas? Hajek dice que tales prohibiciones "protegen claramente el comercio de cigarrillos y perjudican a los fumadores". Robert West señala que los países con restricciones de vapeo más estrictas tienden a estar detrás de la curva en el control del tabaco. La excepción es Australia, agrega: "Pero si su regulación fuera similar a la del Reino Unido, predeciría que verían que la prevalencia del tabaquismo disminuirá un poco más rápido".

Por el mismo argumento, hay llamados en Gran Bretaña para un mejor acceso a los cigarrillos electrónicos. Después de décadas de regulación, innovación y debate, las tasas de tabaquismo cayeron a 15 por ciento de adultos en 2017, o 7.4 millones de fumadores. Esto fue inferior al 20 por ciento cinco años antes. Pero fumar todavía mata a casi 100,000 en el Reino Unido cada año. Un informe del Comité de Ciencia y Tecnología de la Cámara de los Comunes el año pasado recomendado que los médicos deberían poder recetar cigarrillos electrónicos y productos de reemplazo de nicotina. Los defensores de la reducción de daños, incluida la ASH, sostienen que esto beneficiaría particularmente a las comunidades de bajos ingresos, donde las tasas de tabaquismo siguen siendo más altas.

Vaping no solo ha desafiado el movimiento contra Big Tobacco, sino que también ha frustrado los intentos de alejar al mundo de la nicotina. Incluso cuando los productos farmacéuticos eran la alternativa para los fumadores que querían dejar de fumar, la nicotina todavía estaba "demonizada", dice West. "La idea de que se lo daría a la gente para que dejara de fumar era espantosa. La gente tardó mucho tiempo en pensar que podría ser beneficioso, e incluso entonces era algo que usaría por un corto período como tipo de amortiguador entre fumar y dejar de estar libre de nicotina ".

Luego vinieron los cigarrillos electrónicos, que las personas parecían usar durante períodos más largos, durante una transición para dejar de fumar, y durante meses o incluso años después. De los 3.2 millones de personas que fueron vapers en Gran Bretaña el año pasado, el 52 por ciento eran ex fumadores, pero el 44 por ciento todavía fumaba hasta cierto punto. Estos usuarios duales son un nuevo objetivo para la investigación. Si bien el objetivo es cambiar, y la proporción de usuarios duales entre los vapers está en constante declive, cualquier reducción en el tabaquismo es algo bueno, argumenta Hajek. "Se ha demostrado que el uso dual genera reducciones en la ingesta de toxinas", dice. Los usuarios duales también tienen más probabilidades de probar nuevos dispositivos una vez que estén disponibles, lo que aumenta las posibilidades de dejar los cigarrillos por completo.

Hajek dice que los críticos se abalanzaron sobre la cifra del 80 por ciento en su último estudio, la proporción de vapers que todavía lo hacen después de un año (con o sin nicotina). "Dijeron que mostraba que los cigarrillos electrónicos no ayudan a las personas a superar la adicción a la nicotina, no importa que ahora no estén muriendo de enfermedad pulmonar", recuerda. Hajek está frustrado por la actitud "moralista" hacia la nicotina. "De alguna manera entró en este estado mental de 'guerra contra las drogas', que hay que erradicarlo y si la gente se está muriendo, eso es una advertencia para los demás", dice. "Es mejor mantener a los fumadores fumando y muriendo que permitirles divertirse sin correr el riesgo".

Karl Lund ha sido acusado de traicionar a sus compañeros y de chelín por Big Tobacco debido a su postura sobre el snus. Swedish Match ha utilizado los tribunales para impugnar prohibiciones y restricciones. El año pasado sin éxito asumió la prohibición de la UE en el Tribunal de Justicia de las Comunidades Europeas. En 2017, la compañía, que dejó de vender cigarrillos en 1999 para centrarse en el snus, demandó al gobierno noruego por sus nuevas leyes de empaquetado genérico. La compañía llamó a Lund como testigo experto, enfrentándolo con algunos de sus propios colegas, que estaban dando pruebas en apoyo del gobierno.

"Esto realmente causó problemas en mi departamento", dice Lund. "But when you're called to court in Norway you have to go. So I was thinking what I should say. I could of course have bluffed away and said nothing, but I decided that if I was called as an expert, I would again be loyal to my data." Lund understood fears that young people might be drawn to attractive packaging and branding, but predicted the net effect of the plain packaging law would be to deter people from switching from cigarettes to snus, while adding to a perception that all nicotine products are roughly as dangerous as each other. (According to his research in Norway, snus is perceived by the public to be almost 80 percent as harmful as cigarettes.) As he feared, the court appearance triggered a new wave of criticism. "The Ministry of Health didn't like this logic at all," Lund recalls. "So again they thought I was disloyal to the policy. It was a really tough period."

Yet Lund remains convinced that snus and e-cigarettes can help eradicate smoking entirely. According to what is known as the hardening hypothesis, traditional methods for helping people stop smoking will now produce marginal gains because the smokers most receptive to them have already quit. For those who won't or can't, "facilitating" the use of snus or e-cigarettes is a good strategy, Lund says. His research has suggested snus attracts smokers who don't want to use patches, as well as those who had not contemplated quitting at all. "I really see no future for combustible cigarettes," he says. West predicts smoking rates could drop to as low as 5 percent in Britain "if we keep implementing policies that we know are effective."

Lund is already looking beyond what he calls the "final stage" of the smoking epidemic in high-income countries—an endgame that he believes will also be hastened by generational shifts. In Norway, just 1 percent of women and 5 percent of men aged 16–24 now start smoking. But he does not predict an end to nicotine itself. "What I think is a more interesting question is whether society will allow snus and e-cigarettes in a future situation where these products have made smoking obsolete," he says. When there is no smoking to control, alternatives will have lost their function. "So I think the heated debate on tobacco harm reduction of today, eventually will be replaced by an even more intense debate over the recreational use of nicotine."



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