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Riesgo de exposición al plomo relacionado con la disminución del volumen cerebral en adolescentes

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Aunque el gas con plomo y la pintura a base de plomo se prohibieron hace décadas, el riesgo de exposición al plomo está lejos de desaparecer. Un nuevo estudio dirigido por Elizabeth Sowell, Ph.D., muestra que vivir en vecindarios con alto riesgo de exposición al plomo está asociado con diferencias en la estructura cerebral y el rendimiento cognitivo en algunos niños. Sus hallazgos, publicados por Medicina natural, también muestran una tendencia más profunda: los niños de familias de bajos ingresos pueden estar en mayor riesgo.

La Dra. Sowell y su equipo del Instituto de Investigación Saban del Hospital de Niños de Los Ángeles plantearon la hipótesis de que los niños de familias de bajos ingresos podrían ser particularmente vulnerables a los efectos de vivir en entornos de alto riesgo de plomo. Sus hallazgos anteriores muestran que el estado socioeconómico de las familias afecta el desarrollo del cerebro. Aquí, examinaron la asociación del riesgo de exposición al plomo con los puntajes cognitivos y la estructura cerebral en más de 9,500 niños.


El laboratorio del Dr. Sowell es parte del Estudio de Desarrollo Cognitivo del Cerebro Adolescente (ABCD), que ha inscrito a casi 12,000 niños de 21 sitios en los Estados Unidos. ABCD sigue a los participantes desde la edad de 9-10 hasta la edad adulta, recolectando información de salud y desarrollo del cerebro. Es el estudio más grande y completo de su tipo. La gran cantidad de datos recopilados a través de ABCD permite a investigadores como el Dr. Sowell hacer preguntas sobre los factores que afectan los cerebros de los adolescentes.

Sus resultados mostraron que un mayor riesgo de exposición al plomo estaba asociado con disminuciones en el rendimiento cognitivo y en el área de superficie y el volumen de la corteza cerebral, la superficie del cerebro, responsable de iniciar el pensamiento y la acción conscientes. Pero esto no era cierto para los niños de familias de ingresos medios o altos.

Ninguna cantidad de plomo es segura. Incluso a niveles muy bajos, los déficits cognitivos se han atribuido a la exposición al plomo. A más de 72,000 vecindarios en los Estados Unidos se les han asignado estimaciones de riesgo de exposición al plomo, en función de la edad de los hogares y las tasas de pobreza. Aunque las casas nuevas no han usado pintura a base de plomo desde 1978, muchas casas antiguas aún contienen riesgos de plomo.

"La reparación profesional de una casa con plomo puede costar $ 10,000", dice el Dr. Sowell, quien también es profesor de pediatría en la Keck School of Medicine de la USC. "Entonces, el ingreso familiar se convierte en un factor de exposición al plomo". De hecho, como revela su estudio, las asociaciones entre el riesgo de plomo y las disminuciones en el rendimiento cognitivo y la estructura cerebral son más pronunciadas en las familias de bajos ingresos.

"Estábamos interesados ​​en cómo la exposición al plomo influye en la anatomía y función del cerebro", dice Andrew Marshall, Ph.D., investigador postdoctoral en el laboratorio del Dr. Sowell y primer autor de la publicación. "La cognición se ve afectada por la exposición al plomo de bajo nivel, pero no hubo estudios publicados sobre la estructura cerebral en estos niños".


Las puntuaciones cognitivas disminuidas y las diferencias cerebrales estructurales solo se observaron en familias de bajos ingresos. "Lo que estamos viendo aquí", dice el Dr. Marshall, "es que existen relaciones más pronunciadas entre la estructura cerebral y la cognición cuando las personas están expuestas a desafíos como los bajos ingresos o el riesgo de exposición al plomo". El estudio ABCD aún no ha examinado los niveles de plomo en la sangre en estos niños, pero los autores de esta publicación mostraron que el riesgo de exposición al plomo es predictivo de los niveles de plomo en la sangre. Se necesitan más estudios para determinar la causa precisa de estas diferencias, como si la exposición al plomo en sí misma u otros factores asociados con la vida en un entorno de alto riesgo de plomo está contribuyendo a esta asociación, pero el estudio revela una correlación clara entre el ingreso familiar y el efectos de vivir en secciones censales de alto riesgo de plomo.

Sin embargo, el Dr. Sowell enfatiza que los ingresos y el riesgo de exposición al plomo no definen a un niño. "No es una conclusión inevitable que estos riesgos lo hagan menos intelectualmente capaz", dice ella. "Muchos niños que viven en zonas de bajos ingresos y alto riesgo tendrán éxito". Su objetivo es promover la conciencia de cómo las toxinas ambientales afectan a los niños. Comprender lo que enfrentan nuestros hijos es el primer paso para ayudarlos.

"Aunque los niveles de plomo se redujeron desde hace tres décadas en el medio ambiente, sigue siendo un problema de salud pública muy significativo", dice el Dr. Sowell. A pesar de esto, hay niños en entornos de alto riesgo que no muestran estos déficits, lo que indica que es posible mitigar los efectos del plomo.

"El punto clave es que esto se puede solucionar", dice ella. "El plomo no tiene que estar en el medio ambiente. Podemos eliminarlo y realmente ayudar a los niños a estar más saludables".



Más información: Marshall, A.T., Betts, S., Kan, E.C. et al. Asociación de riesgo de exposición al plomo e ingresos familiares con resultados cerebrales infantiles. Nat Med (2020) DOI: 10.1038 / s41591-019-0713-y

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